Norberto ”Tucho” Méndez: 40-talets frontfigur för fotbollen och tangon

Norberto ”Tucho” Méndez. Han debuterade för sin älsklingsklubb Huracán och skördade sedan stora framgångar med Racing där han vann tre raka ligaguld mellan 1949 och 1951. Norberto ”Tucho” Méndez var en storstjärna på så många olika sätt och vis. Än idag är det också svårt att inte bli charmerad av denna fotbollsvirtuos.

Det finns förmodligen väldigt få fotbollsspelare i världen som ser – eller har sett mer kompatibla ut med det årtiondet, samt landet, som de spelade i, under sin aktiva karriär, som Norberto ”Tucho” Méndez. Med sitt svarta, blanka hår och sin distinkta mustasch var han den perfekta frontfiguren för såväl 40-talets argentinska fotboll – som tangon i det förlovade landet på den andra sidan Atlanten.

Tucho Méndez växte upp i området Nueva Pompeya i de sydligare delarna av Buenos Aires. Här grundades också föreningen Club Atlético Huracán under de inledande åren på 1900-talet. Den här institutionen skulle dock ganska snart omlokalisera sig till Parque Patricios, vilket också är det område som klubben är mest förknippad med idag. Det var också i den här föreningen som Tucho skulle komma att förälska sig i, några år senare.

Nueva Pompeya kallas också ibland för ”El barrio de tango” (tangons område). Inte för att tango föddes här – detta råder det nämligen delade meningar om som vi inte ska gå in djupare på i detta avsnitt – utan mer för att det funnits och fortfarande finns en rad tangobarer i denna stadsdel. Dessutom har flera filmer gjorts om tangon och där man berättat, i dessa filmer, om barerna i Nueva Pompeya. Bland dessa filmer återfinns bland annat; ”El último aplauso” och ”Bar el Chino.”

Med tanke på flera av ovannämnda omständigheter är det kanske fullt förståeligt att Tucho Méndez blev starkt förknippad med såväl fotbollsklubben Huracán – som den passionerade tangon. I tidig ålder förälskade han sig i fotbollsklubben som vars klubbmärke är utformat efter en luftballong flugen av den då världskända äventyraren Jorge Newbery.

Tucho inledde sin karriär med Huracán och debuterade för klubbens A-lag redan som 18-åring. Här fick han bland annat spela tillsammans med två klubbikoner i form av Herminio Masantonio och Emilio Baldonedo. Ganska snabbt utmärkte sig Tucho Méndez som en spelskicklig mittfältare som senare tog klivet upp på högerkanten i femmannaanfallet. Han var en virtuos nere på planen som kombinerade det vackra i fotbollen, med en effektivitet framför målet som samtidigt gjorde honom till en av landets i särklass främsta målgörare.

Det ska emellertid poängteras att Tucho inte enbart var en självisk målskytt. Tvärtom. Han levererade ofta utsökta passningar till sina medspelare och var sällan sen med att visa upp en spelförståelse som kunde få vilken hårdnackad försvarare som helst att rämna. Trots att Tucho, under sin långa karriär, delade omklädningsrum – och gräsplan med några av de bästa spelarna i Argentinas historia, lyckades han ändå alltid briljera. Det var sällan som åskådarna promenerade hem och undrade om Tucho ens hade varit på planen. Han lämnade nämligen alltid ett bestående avtryck hos beskådarna.

Som ett kvitto på sin oerhörda talang – och briljans blev såklart Tucho uttagen i det argentinska landslaget. Förbundskaptenen – och tillika skyttekungen ifrån tidernas allra första världsmästerskap 1930, Guillermo Stábile, ville under inga omständigheter behöva välja mellan Tucho Méndez och River Plates stjärnanfallare José Manuel Moreno. Båda spelade nämligen, till vardags, på samma position och därför löste Stábile helt enkelt detta genom att ändra formationen i landslaget. Han ville givetvis ha bägge två på planen samtidigt.

Det argentinska landslaget, under 40-talet, var förmodligen ett av de bästa i hela världen. Men under en tid där avsaknaden av världsmästerskap – till följd av världskriget – fick dessa spelare aldrig mäta sig med motsvarigheterna i Europa. På kontinental nivå vann Argentina emellertid Copa América fyra gånger under 40-talet.

Tucho Méndez var med vid tre av dessa tillfällen. Hans första mästerskap kom i Chile 1945 när Argentina gick hela vägen och vann turneringen. Den avgörande matchen mot Uruguay avgjorde Rinaldo Martino med matchens enda mål. Tucho däremot blev skytteligavinnare, tillsammans med brassen Heleno, på sex gjorda fullträffar. Bland anfallarens mål återfanns ett hattrick mot Brasilien, två mot Colombia och ett mot Chile.

Tucho Méndez vann tre raka Copa América-titlar med Argentina på 40-talet och är turneringens meste målgörare någonsin på sina 17 mål. Ett rekord han delar med brassen Zizinho.

Året efter vann Argentina återigen turneringen och Tucho var lagets bäste målgörare, tillsammans med Ángel Labruna, på fem gjorda mål. Dock vann de inte skytteligan. Detta då Uruguays José María Medina stod för sju baljor. 1947 åstadkom Argentina en stor bedrift genom att vinna sin tredje raka Copa América. Tucho var återigen lagets främste målgörare – på sex gjorda mål – tillsammans med landsmannen Alfredo Di Stéfano.

Tucho spelade sammanlagt trettioen landskamper för Argentina och gjorde på dessa tjugonio mål. Ett smått otroligt målfacit och än idag är han Copa Américas meste målgörare – tillsammans med brassen Zizinho – på sjutton gjorda mål.

Med Huracán vann Tucho också flera titlar under 40-talet. Han bärgade bland annat två stycken Copa Escobar – vilket i sig var en otroligt märklig turnering. Den hade skapats 1939 och döpts efter Dr. Adrián César Escobar. Han var nämligen, vid den här tidpunkten, president för det argentinska fotbollsförbundet och dessutom hade han personligen skänkt pokalen till turneringen. Samtliga matcher spelades under en och samma helg mellan de sju bästa lagen ifrån den senaste säsongen av Primera Division.

Därutöver hade turneringen den otroligt märkliga regeln att matcherna enbart spelades i två gånger tjugo minuter och vid oavgjort resultat väntade straffar. En annan intressant – och ganska märklig detalj var att förbundet endast använde sig av engelska domare för just den här turneringen. Copa Escobar spelades, föga förvånande, bara sex gånger och upplöstes redan 1949.

Därutöver vann Tucho Méndez även Copa de Competencia Británica 1944 tillsammans med Huracán. Anfallaren spelade åtta säsonger för El Globo innan anfallaren hann med en synnerligen framgångsrik epok med Racing. 1948 köpte storklubben Tucho Méndez, tillsammans med Juan Carlos Salvini och Llamil Simes – samtliga ifrån Huracán – i ett kombinerat köp. Detta skulle bli de sista pusselbitarna som sattes ihop för att bilda ett historiskt lag – och närmast oslagbart lag.

Redan under den första säsongen spelade Racing en fantastisk fotboll och fick supportrar ifrån hela landet att komma till deras hemmaplan i Avellaneda. I Tuchos debut för Racing krossade de Boca Juniors på bortaplan med hela 4-1 efter dubbla mål av såväl Simes som Rubén Bravo. De tre inköpta spelarna ifrån Huracán, tillsammans med Ezra Sued och Bravo, bildade ett femmannaanfall som mellan 1949 och 1951 skördade enorma framgångar med Racing. Storklubben vann ligan tre år i rad och blev därigenom det första laget i Argentina att åstadkomma denna bedrift. Under dessa säsonger gjorde Tucho Méndez tjugosex mål och spelade fram till minst lika många fullträffar för sina lagkamrater.

”Det var omöjligt att inte förälska sig i en klubb som Racing. Jag brukar säga att Huracán var min flickvän, Racing min fru och landslaget min älskarinna.”

Huracán var Tuchos stora kärlek i livet.

På exakt det här sättet beskrev Tucho själv sina klubbval i karriären. Han spelade för Racing ända fram till 1954 då han valde att lämna klubben för Tigre. På 129 matcher hade han gjort fyrtioåtta mål i La Academia. Hos Tigre gick det inte alls lika bra och detta hade till stor del att göra med att laget inte höll, ens i närheten, samma kvalité som Huracán och Racing.

Två år efter sin ankomst till Tigre vände Tucho hem för ytterligare en vända med Huracán innan han valde att lägga skorna på hyllan. Vid sidan om fotbollskarriären deltog Tucho bland annat i en komedifilm 1949 som hette ”Con los mismos colores” (med samma färger) och hans kärlek till tango var närvarande hela vägen till slutet av hans liv.

Tillsammans med José Manuel Moreno är kanske Tucho Méndez den argentinska fotbollsspelaren som förenat fotbollen med nationaldansen tango på ett sätt som få andra. Med sitt blanka, kolsvarta hår och distinkta mustasch känns han sannerligen otroligt kompatibel med den tidsepok som han spelade under. Personligen tillhör också Norberto ”Tucho” Méndez en av mina absoluta favoritspelare genom alla tider. Hur skulle något annat egentligen kunna vara möjligt? Han hade allt och lite till.