Esteban Fuertes: Colóns främste målgörare någonsin som gjorde ett mål för engelska Derby innan ett förfalskat pass satte stopp

Esteban Fuertes. Han är än idag Colóns främste målgörare någonsin. Esteban Fuertes blev dock innan dess ökänd som den argentinske anfallaren vilken försökte resa in till England med ett förfalskat pass.

Väl framme vid flygplatsen Heathrow i London stoppas plötsligt Esteban Fuertes. Han är på väg hem till England tillsammans med sin fru och fotbollslaget Derby County efter ett träningsläger i Portugal. Han kallas in till ett sidorum på flygplatsen där han frågas ut av några tjänstemän. Det är något som inte stämmer med hans italienska pass. Det är han själv medveten om och han erkänner omgående att det är förfalskat. De meddelar honom att han inte kommer beviljas inresa till England igen. Efter endast en handfull matcher i Derby County tar den engelska drömmen slut för Esteban Fuertes. Hur kunde det bli såhär?

Sommaren 1999 befann sig Derby County i desperat jakt på en ny anfallare efter att Paulo Wanchope lämnat för West Ham United. Lösningen blev en kraftfull och bullrig argentinare ifrån Colón i Argentina. Esteban Fuertes hade gjort sig ett namn som en pålitlig målgörare i hemlandet och detta väckte intresse även utanför landets gränser. Derby såg en lösning på sina problem i Fuertes och slog till. Det fanns bara ett problem – arbetstillståndet. Eftersom han kom ifrån Argentina behövde han ett europeiskt pass för att få arbetstillstånd direkt, annars skulle det dra ut på tiden. Lösningen blev att ge Fuertes ett förfalskat italienskt pass med grunden att hans pappa skulle vara ifrån Italien och därför hade anfallaren två pass.

Fuertes var lite skeptisk i början, men Derby övertalade honom och sa att; ”använd detta pass och du kommer inte få några problem. Du kan vara lugn.” Dessutom lockade det honom att spela i England, en liga han länge drömt om att få uppleva. Det var värt chansningen ansåg såväl klubben – som Fuertes själv. Men det hela fick ett abrupt och skamfyllt slut.

Annars hade hans korta tid i England inletts bra. I hans första start för Derby gjorde Fuertes ett vinnande mål mot Everton. Därefter började problemen även nere på planen. I en match mot Bradford City åkte han på ett rött kort, vilket också renderade i en tre matchers lång avstängning. Man kan säga att tiden i England blev kort, men händelserik. Esteban Fuertes var faktiskt den förste argentinske centrala anfallare som spelade i England. Ett rekord att ta med sig trots allt.

”Jag minns när jag kom till flygplatsen. De tog mig åt sidan och satte mig i ett rum. Började ställa frågor kring var jag fått tag i passet och jag berättade sanningen. Sen var det klart. Det var ett hemskt ögonblick som de lät oss genomlida. Under denna epok hade det börjat dyka upp många förfalskade pass och därför kollade de extra noga”.

Dock är det många som i efterhand har undrat om inte passkontrollen blev tipsade av någon kring just det här fallet. Särskilt med tanke på att fotbollsspelare inte brukade vara de första som granskades extra noga vid in – och utresor ifrån landet. Hursomhelst tog tiden i England snabbt slut och för Derby fortsatte problemen. Dock hittade de emellertid en köpare för Fuertes i franska Lens och gjorde otroligt nog en vinst på hela affären. Underbart är kort som ordspråket heter – eller hur var det nu?

Esteban Fuertes jublar över sitt mål mot Everton. Hans enda i Derbys matchtröja.

***

Att Esteban Fuertes överhuvudtaget blev fotbollsspelare var långtifrån givet. Han växte upp i den lilla staden Coronel Dorrego utanför Buenos Aires och det var egentligen genom en slump som han hamnade hos storklubben Independiente.

”Det var en ren tillfällighet. Jag spelade för Independiente de Dorrego och en scout ifrån Sporting de Punta Alta såg mig spela. Jag hade egentligen inga intentioner på att bli fotbollsproffs, det fanns inte i mitt huvud, men om någon ville betala mig så varför inte. Jag behövde ju arbeta. Sporting kom och frågade om jag vill tjäna 700 pesos på att spela fotboll. Detta förutom då mat och ett boende som de också skulle betala. Jag tvekade inte. Genom mitt arbete tjänade jag bara 300 pesos så hur skulle jag kunna avfärda ett sådant erbjudande när jag dessutom fick spela fotboll?”

Ifrån Sporting de Punta Alta gick han sedan vidare till Independiente, men här fick Fuertes aldrig riktigt chansen. Totalt spelade han faktiskt bara en enda match i Primera Division för ”El Rojo” och valde istället att bli utlånad.

”Alla anfallare var skadade i en match och då fick jag debutera. Men sen genast kom alla tillbaka och då var det precis som innan”.

Fuertes gick med på att bli utlånad till först El Porvenir och sedan Los Andes. Båda två spelade vid tidpunkten i tredjedivisionen och med den förstnämnda klubben gjorde Fuertes omgående succé. På 26 ligamatcher gjorde han 17 mål och kände att utvecklingen gick åt rätt håll.

Tillbaka i Independiente var läget lika låst som tidigare och därför gick han iväg på ytterligare ett lån – denna gång till Los Andes. Här spelade han i två år och gjorde över 30 mål samt såg till att klubben tog klivet upp till Primera B. Nu hade Fuertes börjat göra sig ett namn som en pålitlig målgörare, men han behövde bevisa att hans kvalitéer höll för Primera Division. Platense dök upp och gav honom chansen i landets högsta division.

”De gav mig chansen att på allvar få visa upp mig i Primera Division. Hade inte Platense dykt upp hade jag förmodligen fortsatt att spela i Primera B och min karriär hade sett helt annorlunda ut. Det är en klubb som jag än idag tycker väldigt mycket om”.

Fuertes kom att bli något av en fotbollsnomad under hela sin karriär. Han stannade sällan på samma plats särskilt länge och redan efter en säsong med Platense lämnade han för storklubben Racing. 9 mål på 29 matcher för Platense hade gjort Independientes ärkerival intresserad av Fuertes namnteckning och trots att han tidigare spelat för deras ärkefiende tvekade inte anfallaren att skriva på.

Däremot skulle inte den dryga säsongen hos Racing Club bli någon höjdare. Fuertes trivdes inte alls i storklubben och enligt honom själv var det under denna epok som han spelade sin sämsta fotboll i karriären. Det klickade helt enkelt inte. Nu dök Colón upp för första gången i Fuertes liv och detta skulle komma att bli en kärlekshistoria som blev långvarig om än i olika etapper.

”Inledningen var rätt tung även hos Colón. De skickade kvädesord mot mig rätt rejält i början och det tog ett tag för mig att vinna supportrarnas kärlek. Första året var problematiskt.”

Fuertes blev en stor ikon i Colón och är än idag deras främste målgörare någonsin.

Det gick emellertid successivt bättre och Fuertes började ösa in mål för Colón. Det var nu som intresset ifrån Derby dök upp. Efter hela den härvan där den engelska klubben först lånade tillbaka honom till Colón, hamnade Fuertes till slut i franska Lens. Här trivdes han bra såväl utanför – som på planen och deras supportrar hade t.o.m. en sång kring anfallaren trots att han bara spelade en säsong för klubben; ”När han är på planen, försvinner försvaret, Esteban, Esteban.”

”Jag hade gärna stannat där. Jag kände en enorm uppskattning ifrån supportrarna. Min son föddes också i staden. Ibland kunde vi förlora med 4-0, men supportrarna ville ändå han din autograf efter matchen. Det hände oss flera gånger.”

Efter året med Lens blev det en utlåning till spanska Tenerife på ön Teneriffa. Fem mål på 26 matcher övertygade inte den spanska klubben om att förlänga låneavtalet utan Fuertes valde istället att vända hem till Argentina igen. Nu föll valet på River Plate som anfallaren faktiskt hejat på som liten, men aldrig varit i närheten av att varken spela för – eller besöka Estadio Monumental. Omgående sa han att han skulle bli mästare med River. En självsäkerhet som förvånad vissa journalister och supportrar.

”Jag tänkte; Om jag inte vinner guld hos River, var ska jag då bli mästare? Jag kom tillbaka ifrån spel i Europa för att få möjligheten att bli mästare för det laget som jag var supporter till. Jag hade inte fel heller. Det var den enda ligatiteln som jag vann under hela min karriär.”

Med River Plate vann Esteban Fuertes sitt enda ligaguld i Argentina.

Precis som han själv förutspådde blev Fuertes mästare med River Plate 2003, men sin vana trogen lämnade han snart Los Millonarios. Han var trots allt bara utlånad till den argentinske storklubben och blev tvungen att återvända till Lens igen. Det var prat om att en klubb i Qatar visat intresse, men den affären föll ihop omgående. Samtidigt återvände Marcelo Salas till River Plate och därmed stängdes även denna dörr helt. Plötsligt dök den gamle vännen Colón upp och Fuertes behövde inte bli övertalad.

Nu blev det en längre – och mer ihållande epok med Santa Fe-klubben och Fuertes kom att spendera de fyra nästkommande åren med Colón. Han fortsatte att ösa in mål och blev allt populärare bland klubbens supportrar. Enda anledningen till att han till sist ändå lämnade, på lån, var p.g.a. en schism med huvudtränare Julio Falcioni. De båda kom inte överens och Furtes menade att han kände på sig att tränaren skulle komma att spela honom allt mindre. Valet föll istället på en utlåning till chilenska Universidad de Católica.

Här skadade han sig allvarligt i knäet och fick vända hem till Colón igen. När Fuertes väl var återställd ifrån sin skada fortsatte han att spela för Santa Fe-klubben och spelade ytterligare fyra säsonger för Colón. Under samtliga säsonger gjorde han minst tio mål och slog sig in som klubbens bäste målgörare någonsin – ett rekord som står sig än idag.

”Att vara den främste målgörare någonsin i en förening är inte något som sker varje dag.”

Dessvärre fick Fuertes aldrig vinna någon titel med Colón, vilka nästan ständigt har genomlidit en kronisk förmåga att aldrig bli mästare i Argentina. 2021 lyckades man till slut i Copa Liga Profesional och även fast turneringen i sig inte hade ligastatus – och räknades således inte officiellt som ett ligaguld, var det ändå klubbens främsta merit någonsin. När denne pokal bärgades hade dock emellertid Fuertes slutat spela fotboll. 

Efter åren med Colón blev det en kort avstickare till Sport Boys i Bolivia där han såg ut att ha lagt skorna på hyllan. 2017 gjorde Fuertes dock en högst oväntad comeback när han spelade fem matcher för Escuela Deportiva Junín i Mendoza. Han var då 45 år gammal och hade svårt att lämna fotbollen bakom sig.

När Esteban Fuertes lade skorna på hyllan kunde han se tillbaka på en karriär där han spelat för fjorton klubbar i sex olika länder. På 559 matcher hade han gjort 254 mål och han är än idag Colóns främste målgörare någonsin. Fuertes vann dock bara en ligatitel under hela sin karriär – om man inte räknar med andradivisionen med Los Andes – vilket kan verka lite för en spelare som spelat så pass många matcher och gjort över 250 mål. ”Det var så fotbollen – och livet ville att det skulle bli” har Fuertes själv krasst konstaterat.

Att han aldrig fick en chans i landslaget var annars något som skavde hos anfallaren. Dock sammanstrålade hans målproduktion med flera andras. Dessutom spelade dessa på en hel annan nivå än Fuertes.

”När jag vann skytteligan 2000 gjorde Batistuta 50 mål under samma kalenderår i Italien, Crespo gjorde 45 och Piojo (López) gjorde 40. Det var svårt att slå sig in där.”

Dessvärre fick han aldrig vinna någon titel med Colón.

Fuertes var, precis som namnet antyder, en kraftfull anfallare som förmodligen hade passat väldigt bra in i den engelska fotbollen ifall han fått fortsätta. Nu satte istället ett förfalskat pass stopp för den drömmen.

Att han var stökig på planen finns det bevis kring. En gång blev nämligen Fuertes avstängd i åtta matcher efter att ha förolämpat en linjedomare i omklädningsrummen efteråt. Enligt honom själv hade förmodligen avstängningen varit längre om inte klubbens president kommit och avbrutit alltsammans. ”Numera är jag dock betydligt lugnare” har han själv konstaterat med ett lurigt leende. Om detta stämmer är väl förmodligen högst osäkert, men nog är det svårt att inte gilla Esteban ”Bichi” Fuertes. Colóns främste målgörare någonsin.