José Amalfitani: Vélez Sarsfields mångåriga president som fick en arena uppkallad efter sig

José Amalfitani. Han är förmodligen en av de mest inflytelserika ledarna som den argentinska fotbollen någonsin har haft. José Amalfitani var president för Vélez Sarsfield under nästan sammanlagt 30 år och fick i slutändan föreningens hemmaplan uppkallad efter sig. 

Under inledningen på 40-talet genomgick Vélez Sarsfield en ekonomisk kris som skulle ha kunnat radera ut klubben ifrån fotbollsvärlden. In kom en man vid namn José Amalfitani och han tog omgående hand om skulderna. Eldsjälen drevs av en ovillkorlig kärlek till föreningen. 

José Amalfitani föddes den 16 juni 1894 i centrala Buenos Aires till föräldrar som drev en affär vilken sålde byggmaterial i huvudstaden. 16 år senare grundades föreningen Vélez Sarsfield och tre år därefter blev Amalfitani medlem i klubben. Den unge Josés familj var enormt stor. Han hade t.ex. tolv syskon där ett av dessa dog redan vid två års ålder av sjukdom. 

Efter att ha avslutat sina studier arbetade Amalfitani med flera olika saker. Han var journalist, jobbade på ett café och var faktiskt också skådespelare under en kort period. Dock var det inte några av dessa jobb som intresserade Amalfitani nämnvärt. Han ville engagera sig inom fotbollen och då främst i Vélez Sarsfield. Tio år efter att ha blivit medlem i föreningen valdes Amalfitani för första gången till president i klubben. Hans första sejour fortlöpte mellan 1923 och 1925, men han skulle snart komma tillbaka i samma roll. 

På 40-talet gick, som sagt, Vélez in i en enormt kraftfull ekonomisk kris. Klubben hade ett underskott på över 40,000 pesos och skulder på över 100,000. Av denna anledning hotade myndigheter med att stänga ner deras hemmaplan helt och hållet samtidigt som risken var överhängande att föreningen skulle gå i konkurs. Den 1 november 1941 valdes Amalfitani återigen till president för Vélez, men den här gången var läget annorlunda jämfört med den första. Det meddelades nämligen, direkt efter presidentvalet, att Amalfitani personligen skulle ta hand om föreningens skulder och detta gjorde han genom att belåna sitt eget hus. Om någon var osäker på ifall ”Don Pepe” verkligen älskade Vélez Sarsfield var dessa funderingar ganska snabbt bortblåsta. 

Amalfitani skulle komma att vara president för Vélez ända fram till sin död 1969. Under den här tiden byggde han upp klubben ifrån grunden. Bortsett ifrån det ekonomiska såg han också till att stärka upp truppen rejält och under inledningen på 50-talet byggdes klubbens nya hemmaplan på initiativ av presidenten. Den 22 april 1951 spelades den första matchen på arenan som senare skulle få namnet Estadio José Amalfitani. Arenan var av det moderna slaget, på den här tiden, med läktare gjorda i betong istället för trä. Under årens lopp har denna väldiga arena använts i flera olika sammanhanget och var bl.a. en av spelplatserna under världsmästerskapet 1978.

Frukten av Amalfitanis ihärdiga arbete ledde till att Vélez kunde vinna ligan 1968 för första gången i klubbens historia. På många sätt och vis var detta höjdpunkten på den mångåriga presidentens tid som ledare för klubben. Året efter ligaguldet somnade Amalfitani in efter en längre tids sjukdom. Han hade varit en hängiven rökare under hela sin livstid och drabbades av lungcancer under mitten på 60-talet. 

José Amalfitanis gärningar för den argentinska fotbollen i allmänhet – och Vélez Sarsfield i synnerhet saknar nästan motstycke. Han är förmodligen en av de mest inflytningsrika ledarna någonsin inom landets fotboll och sättet han byggde upp Vélez på var sensationellt. Samma år som föreningen vann ligan för första gången ändrade man också namnet på hemmaplanen till klubbens trogne presidents ära. 

Den 14 maj 1969 dog José Amalfitani. Den här dagen blev sedan, 6 år senare, utnämnd till ”Día del Dirigente Deportivo” i Argentina och har sedan dess uppmärksammats år efter år. Personen som tog initiativet till detta var fadern till River Plates tidigare president – nämligen Raúl D’Onofrio – som i sin tur var president för det argentinska fotbollsförbundet på 70-talet. Raúls son Rodolfo, som alltså var president för River mellan 2013 och 2021, talade på 50-årsdagen för Amalfitanis bortgång 2019 och han sa såhär om ledarens inflytande på landets fotboll.

”Jag är väldigt glad över att få vara en del av denna hyllning till minnet av Amalfitani. Inte bara för hans karaktär som ex-president till Vélez, utan också för den hyllning till de värderingarna som finns kvar inom den argentinska fotbollen – som ärlighet, transparens och engagemang.”

Även Vélez dåvarande vicepresident, Diego González, pratade vid denna minnestund. 

”Amalfitani lämnade ett fundamentalt avtryck. Detta eftersom han utstakade en väg som stärkte Vélez inom samhället. Idag är klubbens dörrar öppna för alla. Han hade kurage och beslutsamhet för att ta sitt verk framåt. Och från detta ögonblick blev klubben stark. Vi måste fortsätta på denna väg med vårt engagemang inom samhället och som vi känner väl till idag.” 

Under Amalfitanis år i klubben stärktes Vélez ställning i samhället. Klubben fick fler medlemmar och presidenten såg till att föreningen öppnade upp filialer i andra sporter än bara fotbollen. José Amalfitani var en pionjär inom den argentinska fotboll som arbetade frenetiskt för att hjälpa föreningen han älskade. 

Med kärlek, passion och hängivenhet växte han ut till en av de viktigaste ledarna någonsin inom den inhemska fotbollen. Varje år den 14 maj minns vi Amalfitani och hans insatser för den argentinska nationalsporten i allmänhet – och Vélez Sarsfield i synnerhet. Det hade säkerligen ”Don Pepe” uppskattat.