1993: Argentina är snubblande nära att missa VM i USA

1993: Argentina hade inte enbart förlorat mot Colombia hemma med 5-0. Man hade dessutom inkasserat sin allra första förlust i ett VM-kvalspel någonsin. Därutöver väntade nu ett ångestladdat dubbelmöte med Australien för att säkra VM-biljetten.

Förbundskaptenen Coco Basile hängde onekligen löst efter förlusten mot Colombia. Det som inte skulle kunna ske hade skett. Argentina, som skulle glida igenom kvalet efter att ha vunnit Copa América såväl 1991 – som 1993, var nu ruskigt nära att missa VM-slutspelet i USA.

I början av 1993 kom FIFA:s officiella världsranking – Argentina låg på en femteplats. Lite förvånande kan man tycka då dom varit i tre av dom senaste fyra VM-finalerna och vunnit, som tidigare nämnts, Copa América två år i rad. Men efter VM-kvalspelet var det Colombia som ansågs ha större chanser att nå långt i det stundande VM-slutspelet. Mycket tack vare den förkrossande segern över Argentina i kvalet.

Till dubbelmötet med Australien gjorde Diego Maradona återkomst i landslaget efter att ha missat kvalspelet. Han såg ut att vara i fin form och var fast bestämd att rädda Argentina ur det prekära läge man nu hamnat i.

Det första mötet i Australien lockade storpublik då australiensarna såg sin chans att få en blick av Diego Maradona. En rekordpublik på 43.967 hade samlats på Sydney Football Stadium för att heja fram sitt landslag till sitt första VM-slutspel någonsin. Graham Arnold var anfallare i det australiensiska landslaget, vid denna tidpunkt, och minns mötet med Argentina.

”Hela Australien ställde sig verkligen bakom australiensisk fotboll för första gången tack vare intresset för Maradona. Jag tror att Sydney Football Stadium bara tog in 41.000 åskådare, men dom annonserade ut att där var runt 44.000. Folk stod packade i trappuppgångarna. Det var ju Maradona alla ville se, dom kom inte för att se oss direkt”.

Diego Maradona i bortamötet med Australien.

Det första mötet i Australien slutade 1-1 efter att Abel Balbo gett Argentina ledningen under den första halvleken innan Aurelio Vidmar lyckades kvittera för Australien några minuter senare. Paul Wade hade haft som uppgift att punktmarkera Maradona. Något Graham Arnold också minns mycket väl.

”Jag minns att förbundskaptenen Eddie Thompson gav Paul Wade uppgiften att punktmarkera Maradona. Han sa t.o.m; ”även om Diego går på toaletten ska du följa efter honom”.

Själv minns Paul Wade hur extremt nervös han blev när uppgiften föll på honom att punktmarkera Maradona.

”Jag fick uppgiften till mig två veckor innan matchen. Dom sa till mig att jag skulle markera Diego Maradona och jag fick inte en blund i ögonen på två veckor eftersom jag låg och tänkte på allt han åstadkommit med Napoli och det argentinska landslaget”.

Inte gick punktmakeringen särskilt bra heller då Maradona låg bakom Argentinas ledningsmål.

”Den enda tacklingen jag vann mot Diego slutade ändå med att dom gjorde mål”.

Returmötet spelades 17 dagar senare i Buenos Aires på Estadio Monumental. Stämningen var elektrisk när spelarna sprang in på planen och det var en märklig blandning av förväntan och ångest i luften.

I slutändan vann Argentina med 1-0 efter att Australiens Alex Tobin gjort självmål efter knappa timmens spel. Ett inlägg ifrån Batistuta styrdes på Tobins utsträckta ben och gick i en båge över målvakten Zabica. Med ett nödrop hade Argentina säkrat biljetten till VM-slutspelet i USA. Väl där väntade nya problem runt hörnet, men det är en helt annan historia.