1978: När Diego Maradona var snubblande nära att hamna i Sheffield United

1978. För 44 år sedan var det snubblande nära att den 17-årige Diego Maradona hade hamnat i Sheffield United.

När Argentina hade bärgat världsmästerskapet 1978 öppnades en dörr upp för många av spelarna i laget. Möjligheten att lämna Argentina för att tjäna större summor pengar i Europa var plötsligt något som blev verklighet för flera av världsmästarna.

Som exempel lämnade Osvaldo Ardiles och Ricardo Villa för Tottenham och Alberto Tarantini skrev på för Birmingham. Att Alejandro Sabella gick till Sheffield United fick dock inte lika stor uppmärksamhet som det kanske borde ha fått. Visserligen hade inte Sabella varit med i Argentinas VM-trupp, men han var ändå en väletablerad spelare inom den argentinska klubblagsfotbollen i egenskap av spelare för storklubben River Plate. Vad många däremot inte känner till är att Sabella inte var Sheffields förstaval denna sommar.

Faktum är nämligen att laget ifrån den engelska stålstaden hade haft siktet inställt på en talangfull 17-åring vid namn Diego Armando Maradona. Stortalangen i Argentinos Juniors hade debuterat i Primera Division redan som 15-åring och hade på de två åren som följde hunnit visa upp ett brett register och imponerat på alla som sett honom spela – däribland Sheffield Uniteds scouter.

Den engelska journalisten John Ludden – som har skrivit boken ”Maradona; en gång i Neapel” – minns hela historien såhär.

”Allting var, mer eller mindre, klart. Det var ett seriöst anbud på 400,000 pesos för Maradona och Carlos Fren. Klubben hade t.o.m. reserverat flygbiljetter till spelarna.”

Enligt Ludden föll hela affären på att den argentinska klubben – samt Diegos agent plötsligt blev giriga och ville ha mer pengar. Dessutom fanns militärjunta där som försökte förbjuda klubbarna från att sälja landslagsspelare till utlandet.

”Han var bara 17 år gammal, men redan ett geni. Därför kan man säga att det var en enorm möjlighet som gick förlorad.”

Med övergången för Diego spoilerad fick Sheffield United istället rikta om sitt fokus och valet föll på Alejandro Sabella. Den tekniske mittfältaren spelade vid tidpunkten för River Plate där han tagit sig upp genom ungdomslagen och spelat fyra år i Primera Division. Dock hade han svårt att ta en ordinarie tröja i storklubben eftersom han konkurrerade om samma position som en viss Beto Alonso. Trots detta gjorde ändå Sabella 118 matcher för River och vann tre titlar.

Övergången för Sabella till Sheffield United var dock långtifrån enkel. Harry Haslam, Sheffields dåvarande tränare, minns problematiken runt övergången.

”Vi hade sett den första matchen av världsmästerskapet i Argentina när vi började diskutera möjligheten att ta in en spelare som liknade Osvaldo Ardiles. Vi blev övertygade om att Sabella hade något som skulle attrahera våra supportrar, men River ville först inte släppa honom. Till slut nådde vi en överenskommelse, men när vi anlände till flygplatsen, och de kollade på våra pass, ville de inte låta oss passerar eftersom vi hade med oss Sabella.”

1978 var Diego Maradona snubblande nära Sheffield United.

Alltihop löste sig till sist och Sabella blev spelare i Sheffield United. Lustigt nog fick de hjälp med övergången av en otippad person. Boca Juniors-ikonen Antonio Rattín som var närmast ökänd i England, efter världsmästerskapet i landet 1966, hjälpte Sheffield med att dra i några trådar. Mike Speight, lagkapten på den tiden i den engelska klubben, minns sin tränarens uppfinningsrikedom.

”Harry hade alltid sina olika sätt att lösa problem på, han var en fantastisk person som var före sin tid. Men vem kunde föreställa sig att den tidigare argentinska lagkaptenen i landslaget skulle användas som en kontakt för att lösa en övergång för en av de bästa spelarna i Sydamerika till Sheffield?”

Trots att det inte blev någon Maradona, för Sheffields vidkommande, visade sig ändå Sabella bli ett lyckat köp. Speight minns att spelarna var alldeles förstummade över hur skicklig argentinaren var redan på hans första träning med klubben.

”Vi hade aldrig någonsin tidigare sett en spelare som honom. Den första dagen som han var med på träningen stod vi alla och bara gapade av förundran.”

Totalt gjorde Sabella 76 matcher och åtta mål i Sheffield, men när klubben blev degraderade till tredjedivisionen valde han att lämna för Leeds som spelade i högstadivisionen. Här spelade Sabella 23 matcher och gjorde två mål.

Hur fotbollshistorien hade sett ut ifall Diego Maradona hade hamnat i Sheffield United 1978, istället för Alejandro Sabella, är det ingen som vet. Men visst är det en kittlande tanke?