Naohiro Takahara: Den förste asiatiske spelaren i den argentinska ligan 

Naohiro Takahara. Han blev den förste asiatiske spelaren i den argentinska ligan. Men tiden i Boca Juniors blev kort – och långt ifrån framgångsrik för Naohiro Takahara. 

För lite mer än 20 år sedan genomförde Boca Juniors en värvning som stack ut lite extra i sammanhanget. Efter att ha bärgat Copa Libertadores-titeln 2001 valde klubbens dåvarande president, Mauricio Macri, att göra slag i saken. Han hade länge haft tanken på att värva in en asiatisk spelare för att bredda omfånget på storklubbens supporterkrets i världen och nu slog han till. Att finalen av Interkontinentalcupen, som dessutom skulle spelas i Japan, stod för dörren gjorde såklart inte timingen mindre angelägen. 

Värvningen blev en 22-årige japan vid namn Naohiro Takahara. Anfallaren kom ifrån den inhemska klubben Jubilo Iwata och hade, trots allt, ändå ett ganska gediget CV vid tidpunkten för övergången. Takahara hade deltagit i U17-VM för Japan i Ecuador och varit med om att komma tvåa i U20-VM 1999. Därutöver hade han vunnit ligan hemma i Japan vid två tillfällen och ansågs vara ett av landets mer spännande framtidslöften. 

När han presenterades för Boca Juniors, den 28 november 2000, var dock emellertid den samlade presskåren ganska på det klara över varför storklubben hade värvat honom. Att Boca – och presidenten Macri såg Takahara mer som en marknadsmässig värvning, än en sportslig sådan, var de flesta på det klara över. Detta trots att tränaren Carlos Bianchi slog fast att anfallaren hade anlänt p.g.a. sina kvalitéer på fotbollsplanen. 

”Vem tror ni egentligen att jag har tagit in? Ni (journalisterna) tror verkligen på det där om att detta skulle vara en ”marketing-värvning”? Han har värvats hit p.g.a. sin potential på fotbollsplanen. Om han kommer att spela eller inte beror på vilken nivå han kommer att hålla. Saken är den att folk kokar ihop en liten historia och de tror att Boca kommer att sälja 500,000 matchtröjor till följd av detta.”

Naohiro Takahara presenteras av Bocas dåvarande president Mauricio Macri.

Oavsett vilken fasad som Bianchi försökte hålla upp, under inledningen på Takaharas tid i Boca, stod det snart klart att detta inte skulle bli någon lyckad värvning. Den japanske anfallaren hade svårt att komma in i den argentinska fotbollen och hittade aldrig någon rytm i spelet. Faktum är att han bara spelade sju matcher för Boca Juniors och stod för endast ett mål framåt. 

Med tröja nummer 30 på ryggen gjorde Takahara sitt enda mål i en ligaseger över Lanús med 6-1. Anfallaren fick starta matchen och var den spelare som satte dit det sjätte målet för storklubben efter ett fint förarbete av Juan Román Riquelme och Jorge Martínez. Takahara blev därmed den förste asiatiske spelaren att dels spela i den argentinska ligan – och dels att göra mål i densamma. 

Efter knappt tolv månader i Boca Juniors lämnade dock emellertid Takahara klubben och återvände till Jubilo Iwata. 

”Jag kunde aldrig finna rytmen i laget. De två gångerna jag blev inkallad till det japanska landslaget var inte heller till min fördel. Att spela i Argentina, precis som i Japan, var viktiga saker för min del och dessvärre kunde jag inte välja mellan dem. Jag var till sist tvungen att lämna, men om jag ska vara ärlig hade jag helst velat stanna kvar och slåss om en plats i laget.”

Det blev ingen succéfylld tid i storklubben. Takahara stod bara för ett mål i Boca Juniors matchtröja.

Dock hade hans tid i Argentina inte enbart varit fiaskoartad. Den ledde också till karriärmöjligheter för japanen som kom senare under hans karriär. Några år senare skrev han nämligen på för de båda tyska klubbarna Hamburger SV och Eintracht Frankfurt. Dessutom blev han uttagen i den japanska VM-truppen 2006. 

Takahara spelade fotboll ända till 2016 då han till sist lade skorna på hyllan. Därefter grundade han sin egen fotbollsklubb i Japan – Okinawa SV – och som han själv blev president för. Vilken färg som är på lagets matchtröjor? Samma blågula som Boca Juniors har. Kanske satte ändå tiden i Argentina ett visst avtryck på den japanske anfallaren Naohiro Takahara. Detta trots att värvningen i sig var en felsatsning ifrån den dåvarande presidenten Mauricio Macri.