Spelare i fokus: Vem är egentligen Exequiel Zebellos?

Exequiel Zeballos. Det är den 29 november 2020. Boca Juniors möter Newell’s Old Boys i Copa Diego Maradona när huvudtränaren Miguel Ángel Russo bestämmer sig för att göra ett byte. In på planen kommer den blott 18-årige yttermittfältaren Exequiel Zeballos.

”Hej, mitt namn är Exequiel Zeballos. Min dröm är att spela på La Bombonera och göra magi”.

Pojken i videoklippet är bara 13 år gammal och i samma ögonblick som videon läggs ut på nätet var det få personer som visste vem han var. Ganska snabbt spred sig dock videoklippet på sociala medier och supportrarna till Boca Juniors fick upp ögonen för den unge Exequiel Zeballos. Vem är han egentligen och var kommer han ifrån?

2002 föddes Zeballos i den lilla staden La Banda i provinsen Santiago del Estero. Här började den fotbollstokige pojken att spela i föreningen Club Atlético Sarmiento redan som fyraåring. Ledaren för pojklaget, René Ruiz, var nära vän med Zeballos pappa. Just därför gjorde han ett undantag med att ta in den unge Zeballos redan innan han hunnit fylla 5 år.

Därmed spelade han också med spelare som var betydligt äldre än han själv. Det hände att Zeballos, under årens lopp, spelade med dom som var födda såväl 2001 – som 2000. Detta gjorde att han tidigt fick lära sig ett högre tempo – och hur han skulle agera för att ta sig förbi dom som var avsevärt större än honom själv. Hans tränare under dom första pojkåren, Ruiz, såg tidigt talangen i Zeballos.

”När jag såg honom första gången fick jag intrycket av att han var väldigt företagsam med tanke på sin ringa ålder. Han var bara en liten pojke, men hade redan attityden att vilja köra gambetas. Han var snabb och väldigt passionerade när det kom till fotbollen”.

Just dribblingarna – och den fina tekniken är något som kännetecknar Zeballos. Han har hyllats unisont av många personligheter inom den argentinska fotbollen och Bocas vicepresident, Riquelme, var inte sen i att stämma in i hyllningskören efter att Zeballos fått visa upp sig i Primera Division.

Exequiel Zeballos värderas enormt högt i Boca Juniors.

”Zeballos har saker som man ser hos väldigt få spelare. Hans finter och det faktum att han skjuter bra med båda fötterna är speciellt. Vi tänker ta det försiktigt – och släppa fram honom långsamt. I nästan samtliga matcher vilka han spelat med reservlaget har han också varit en förgrundsfigur. Just nu saknar han lite i fysiken för att kunna konkurrera i Primera. Men Zeballos kommer att glädja många supportrar till Boca Juniors framöver”.

Även Carlos Tevez passade på att hylla den unge talangen.

”Zeballos kommer att bli ett fenomen när han får lite mer speltid. Han har kvalitéer som gör honom annorlunda. Han kommer att bli bra”.

I höstas överraskade förbundskaptenen Lionel Scaloni många när han tog ut Zeballos i sin landslagstrupp till dom dubbla matcherna, i VM-kvalet, mot Uruguay och Brasilien. Ungtuppen själv började gråta när han fick reda på att han var uttagen – och även om Scalonis tanke var att ta med ett gäng ungdomar i truppen, för att dom skulle agera ”sparring” mot förstaelvan under träningarna, var det ändå ett tecken på att Zeballos gjort ett avtryck i Primera Division.

Han fick betydligt fler chanser i Boca Juniors, under Russos tid i klubben, än precis i början av Sebastián Battaglias sejour som huvudtränare. Men succesivt har dock Zeballos ätit sig in i laget och det har tillslut blivit omöjligt för tränaren att hålla honom utanför startelvan.

Det första målet i seniorlaget kom i vinterns säsongsavslutning mot Central Córdoba. Boca Juniors vann med dom smått bisarra siffrorna 8–1 och Zeballos stod för ett av målen när han, iskallt, placerade in bollen ifrån straffpunkten efter tjugoåtta minuters spel. I storklubben har han fått smeknamnet ”Changuito”, som en referens till hans hemprovins, men hemma i staden La Banda är Zeballos mer känd som ”Palacio”.

”Jag fick detta eftersom jag hade en lite hårtofs i nacken som Rodrigo (Palacios) också hade. Han spelade för Boca Juniors vid denna tidpunkt och efter detta började folk att kalla mig för Palacio”.

Mycket talar för att Zeballos tar en startplats i Boca Juniors under den kommande säsongen.

I Boca Juniors seniorlag blev Zeballos nära vän med Edwin Cardona innan denne lämnade klubben, under vintern, för att fortsättningsvis spela för Racing Club. Dom båda brukade ta en kopp mate – eller två i omklädningsrummet och prata om livets alla utmaningar.

Copa Diego Maradona 2020 vanns av Boca Juniors efter att Banfield besegrats i finalen. Detta blev Zeballos första stora titel med storklubben, men förhoppningen bland supportrarna är, givetvis, att det ska bli många fler under dom kommande säsongerna.

Om ödet hade velat annorlunda hade faktiskt Zeballos kunnat hamna i Rosario Central. Klubben var nämligen intresserade av honom i ung ålder, men av olika anledningar valde Zeballos i slutändan Boca Juniors. Detta efter att Diego Mazzilli – en av Bocas ungdomsscouter – sett honom under en ungdomsturnering som hade organiserats av Atlético Rafaela.

Genom ungdomslagen i Boca Juniors har Zeballos hela tiden visat framfötterna och varit en bärande pjäs. Hans prestationer har flera gånger lett honom till ungdomslandslagen där Zeballos, bland annat, representerade det U15-landslaget som vann Copa América 2017. Han var även med i det U17-landslaget, lett av Pablo Aimar, som vann samma turnering två år senare.

Inför den kommande säsongen talar det mesta för att Exequiel Zeballos kommer att få sitt stora genombrott. Under försäsongen har också den nyblivne 19-åringen fått figurera allt oftare i Battaglias startelva. Det är nämligen numera helt omöjligt att hålla den tekniske Zeballos på bänken. Talangen som, för sex år sedan, utlovade att han skulle visa upp magi på La Bomboneras gröna gräsmatta.